Vesmírná loď Šen-čou 12 odstartovala v 9:22 místního času (3:22 SELČ) z kosmodromu Ťiou-čchüan v poušti Gobi na severozápadě Číny a zhruba o šest hodin později zakotvila u základního modulu čínské vesmírné stanice zvaného Tchien-che (Nebeská harmonie). Ten Čína na oběžnou dráhu kolem Země vypustila koncem letošního dubna, v květnu tam čínská nákladní loď dopravila zásoby paliva, jídla a vybavení. Agentura Reuters uvádí, že k úplnému dokončení vesmírné stanice je potřeba podniknout jedenáct misí, z toho čtyři s lidskou posádkou.

Posádku pod vedením 56letého Nie Chaj-šenga tvoří 45letý Tchang Chung-po a 54letý Liou Po-ming, který se v roce 2008 zúčastnil historické mise prvního čínského výstupu do kosmu. Astronauti mají na Tchien-che pracovat tři měsíce, což bude nejdelší pobyt na nízké oběžné dráze, jaký kdy nějaký Číňan absolvoval.

Během této doby astronauti uskuteční výstupy do volného kosmického prostoru, budou provádět různé vědecké experimenty, zkoušet, jak fungují technologie, jimiž je stanice vybavena, a budou připravovat stanici na připojení dvou laboratorních modulů v příštím roce. Budou také sledováni, jak tak dlouhý pobyt v kosmu zvládají po fyzické i psychické stránce. Další mise do vesmíru má trvat šest měsíců, píše Reuters.

Čínská vesmírná stanice má být po dokončení podobně velká jako bývalá sovětská, později ruská stanice Mir. Její hmotnost bude přibližně pětinová ve srovnání s Mezinárodní vesmírnou stanicí (ISS), což je projekt, z něhož Spojené státy Čínu vyloučily. Fungovat by mohla 15 let.